La Réunion, un volcan de type hawaiien

Il existe deux grandes familles de volcans : les volcans effusifs et les volcans explosifs.

Les volcans effusifs sont caractérisés par des éruptions relativement calmes qui produisent des coulées de lave fluides qui s’écoulent sur les flancs du volcan. Les éruptions effusives peuvent durer longtemps et peuvent créer des volcans boucliers, qui ont des pentes douces et larges, comme le Mauna Loa à Hawaï ou le Piton de la Fournaise à La Réunion.

Les volcans explosifs, en revanche, sont caractérisés par des éruptions violentes et explosives qui projettent des cendres, des pierres, des bombes volcaniques et des nuées ardentes dans l’air. Les éruptions explosives peuvent produire des colonnes de cendres et de gaz qui peuvent atteindre des altitudes de plusieurs kilomètres dans l’atmosphère. Les volcans explosifs peuvent avoir des formes coniques et escarpées, comme le Mont Saint Helens aux États-Unis ou le Vésuve en Italie.

Les deux familles de volcans sont alimentées par des sources de magma différentes, qui ont des compositions chimiques et des viscosités différentes, et sont associées à des zones de subduction, de rifts, de hot spots ou d’autres processus géologiques.

Mais pourquoi de type hawaiien ?

De ces deux familles se précisent différents types de volcans.

Un volcan de type hawaïen est un type de volcan bouclier qui est typique des îles hawaïennes. Ce type de volcan est caractérisé par des éruptions effusives relativement calmes qui produisent de grandes coulées de lave fluides et des fontaines de lave.

Volcan bouclier ?

On le nomme ainsi de par la forme générale de ses volcans ressemblant à un bouclier posé au sol. Il est difficile pour tout randonneur ou traileur sur l’ile de la Réunion d’admettre que le terrain est plutôt plat mais c’est une configuration piège puisque seulement 10 % du massif émerge de l’océan. Celui-ci fait 220 km de diamètre au socle océanique 4000 mètres sous le niveau de la mer et 70 km environ au niveau de la

mer ce qui lui confère cette forme peu pentue. Les caldeiras et l’érosion ayant creusé rivières, ravines et canyons ont donné cette configuration de surface aux verticalités très prononcées (merci pour nos cuisses…).

En passant 4000m + 3000m arrondis pour le sommet du piton des neiges, la Réunion mesure 7000m, ce qui en fait un des plus hauts volcans du monde en plus d’être un des plus actifs !

Les volcans hawaiiens ont donc généralement des pentes douces et des caldeiras peu profondes, et ils sont alimentés par une source de magma peu visqueux qui provient du manteau terrestre, on parle de volcanisme à point chaud (hot spot).

Un hot spot est une zone géologique où une colonne de magma chaud s’élève à travers la croûte terrestre depuis le manteau profond vers la surface. Les hot spots sont associés à des volcans qui peuvent être soit actifs, soit éteints, mais qui sont souvent situés loin des limites des plaques tectoniques.

La source de chaleur qui alimente les hot spots est généralement associée à une activité géothermique intense dans le manteau terrestre, et les hot spots peuvent rester actifs pendant des millions d’années, même si la plaque tectonique se déplace au-dessus d’eux. Lorsque la lave provenant du hot spot atteint la surface, elle peut former des volcans boucliers, des îles volcaniques ou des plateaux basaltiques.

On s’accorde sur le fait que le point chaud alimentant le piton de la Fournaise est relié géologiquement à la plaque indienne, qui rattachée il y a 65 millions d’années à la plaque africaine se situait au dessus de ce même point chaud. Par déplacement au dessus de ce point se seraient formées toute la série d’iles Laquedives, Maldives, Chagos et Mascareignes. La rencontre avec la plaque asiatique a formé la chaîne de l’Himalaya.


Ces volcans ont tendance à avoir une activité éruptive prolongée et leur lave est souvent utilisée pour créer de nouveaux terrains en fusionnant avec la mer.


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Jocelyn Michel

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